Axolotl: drôle de salamandre

Curiosité Ce cousin mexicain de nos salamandres vit dans l’eau grâce à ses branchies, mais il est capable de se transformer en animal terrestre. Il ne survit aujourd’hui plus qu’en vivarium.

La nature est souvent surprenante. Son étude nous entraîne vers des territoires étranges, aux frontières entre normal et paranormal. Et pourtant, ce petit animal mexicain, est bien réel. L’Ambystoma mexicanum, est connu chez nous sous le nom d’axolotl, ce qui signifie en langue nahuatl – idiome indigène le plus parlé au Mexique – «monstre d’eau». Les six branches qui entourent sa tête telle une couronne sont ses branchies par lesquelles ce vertébré peut respirer sous l’eau, là où il vit. Fait étonnant, l’axolotl a aussi des poumons, et peut encore s’oxygéner par la peau.
À quoi lui servent tous ces systèmes respiratoires? Ils sont le fruit de son évolution chahutée. Il y a plusieurs milliers d’années, l’axolotl est sorti de l’eau. Pour s’adapter au milieu terrestre, son squelette et sa musculature se sont solidifiés pour qu’il puisse marcher. Ses branchies sont tombées. Ainsi, l’axolotl est devenu une salamandre. Ce sont les batraciens et les salamandres qui, en sortant de l’eau, ont lancé la colonisation de la terre.

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Capable de se transformer

Pour une raison inconnue, l’habitat de l’axolotl s’est asséché. Instinct de survie, l’animal a pris le chemin inverse de l’évolution et est retourné dans l’eau. Au passage, il a gardé ses capacités respiratoires terrestres et a retrouvé ses branchies. L’axolotl tel qu’on le connaît est le fruit de ce mécanisme inversé. On dit qu’il vit à l’état larvaire, c’est-à-dire qu’il est comme un têtard pour une grenouille. Contrairement à ces dernières, il se reproduit en tant que tel et peut rester larve toute sa vie.
Il peut cependant ressortir de l’eau et redevenir une salamandre. Il perd alors à nouveau ses branchies et sa nageoire caudale. S’il le fait parfois à l’état naturel, les éleveurs arrivent facilement à lui faire vivre ce processus dans leur vivarium.

Régénération de membres

En plus de cette caractéristique transformiste, l’axolotl est capable de régénérer ses tissus. S’il perd une patte, il peut la reconstituer en quelques semaines. Des spécimens aveugles ont même recouvré la vue. Toutes ces capacités intéressent les scientifiques qui n’ont de cesse de l’étudier en laboratoire.
C’est grâce à eux et aux éleveurs amateurs que l’axolotl survit aujourd’hui. Originaire d’un seul petit lac au sud de Mexico, l’assèchement récent de ce dernier, la pollution et des espèces invasives ont mis fin à son existence dans la nature. Des scientifiques ont sondé le lac pendant six mois dans l’espoir d’en retrouver. Sans succès. On peut le rencontrer facilement dans des bourses aux reptiles ou l’acheter à bon prix dans des animaleries. Le Musée d’histoire naturelle de Fribourg en élève quelques-uns dans un aquarium.

Champignons parasites

Grenouilles, salamandres, tritons
Un champignon microscopique chytride décime les grenouilles d’Amérique centrale, d’Espagne, de Sardaigne et des Pyrénées. Les conditions climatiques l’empêchent de se développer ailleurs, comme en Suisse. Un deuxième champignon chytride s’attaque lui aux salamandres et aux tritons. Aux Pays-Bas où il a sévi, il ne reste plus que 4% de leurs populations. On craint son arrivée en Suisse.

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Gilles Mauron

Rédacteur

Photo:
Getty Images
Publication:
lundi 29.08.2016, 13:50 heure



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