Pourquoi l’or est-il cher?

Une question d'Angelina (7 ans).

Un métal rare et difficile à obtenir

Depuis la nuit des temps, les humains recherchent le somptueux métal jaune brillant. Le prix élevé de l’or s’explique par le fait qu’il s’agit d’une matière rare que tout le monde veut posséder, mais dont l’extraction demande beaucoup de travail.

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Or des roches et or des rivières

L’or que l’on trouve dans les montagnes est appelé or rocheux. Il est particulièrement difficile à extraire, puisqu’il faut pour cela casser la roche contenant les filons aurifères. L’opération est plus aisée avec l’or des rivières. Celui-ci provient de l’érosion naturelle des roches aurifères qui se désagrègent dans les cours d’eau. Il suffit alors de prélever les dépôts au fond des rivières, puis de les tamiser et de les laver pour en extraire l’or. On appelle ce travail l’orpaillage.

La ruée vers l’or

En 1848, un employé du colon Johann August Sutter découvre dans un fleuve à proximité de San Francisco, aux États-Unis, de grosses pépites d’or. Lorsque la nouvelle de cette trouvaille se répand dans le monde, des centaines de milliers de personnes quittent leur foyer pour se rendre en Californie et tenter d’y faire fortune avec l’or. Cette ruée sur ses terres provoquera finalement la ruine de Johann August Sutter.

Un Égyptien célèbre

Pour réaliser le masque funéraire du pharaon Toutankhamon, qui a régné autour de 1330 avant J.-C., on a utilisé de l’or rocheux, les réserves d’or alluvial du Nil étant déjà épuisées depuis longtemps. Dans les mines d’or, on employait le feu pour rendre la roche plus friable, puis des esclaves extrayaient la roche au moyen de pieds-de-biche. Elle était ensuite pilonnée au marteau et réduite en poudre dans des mortiers, avant d’être lavée.

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Nicolas Poinsot

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Texte: Ulrich Roth

Illustrations: Sibylle Heusser et Marcus Moser/www.atelier-oculus.ch

Publication:
lundi 21.09.2015, 14:00 heure







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