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Comment étudier les atomes alors qu'ils sont invisibles à l'œil nu?

Une question de Jasmin (15 ans)

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OCULUS ILLUSTRATION
03 septembre 2020

Depuis l’Antiquité, l’homme est persuadé que la matière est constituée de minuscules particules. Les Grecs les appelèrent atomes, ce qui signifie «indivisible». Le premier modèle atomique était né; dénommé «modèle particulaire» ou «modèle corpusculaire», il servit de référence tout au long du Moyen Age. Au XVIIIe siècle, on se mit à les observer de plus près. Au fur et à mesure des expériences menées, on a peu à peu percé le mystère de l’atome, mais toujours sans le voir. La structure de la lumière est trop «grossière» pour nous permettre de représenter un minuscule atome. C’est un peu comme si l’on devait saisir un grain de sable avec une pelle mécanique.

Ernest Rutherford (1871–1937) a réalisé une expérience consistant à bombarder une feuille d’or de particules. La majorité des particules ont traversé la feuille sans être déviées, et c’est ainsi que le modèle de Rutherford a vu le jour: l’atome n’est pas indivisible mais renferme un tout petit noyau concentrant sa masse et des électrons qui gravitent au sein d’un vaste nuage électronique.

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