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Où vont les virus quand ils ne sont pas actifs?

Une question de Saskia (15 ans)

24 mai 2021

Les virus sont considérés comme actifs lorsqu’ils infectent un hôte, qu’il s’agisse d’un animal ou d’un humain. Comme ils ne possèdent pas de véritables structures cellulaires ni de métabolisme propre, ils ne sont pas des êtres vivants et ont impérativement besoin d’hôtes pour se reproduire. A l’extérieur de l’hôte, les virus sont donc inactifs. Cela s’applique également au coronavirus SARS-CoV-2 responsable de la pandémie que nous traversons. On peut comparer les virus à une clé USB qui peut certes contenir un logiciel infecté, mais ne provoque aucun dommage tant qu’elle n’a pas été insérée dans un ordinateur.

Quelques virus «disparaissent» apparemment régulièrement, car ils n’infectent que certains animaux et ne passent ensuite qu’occasionnellement de ces animaux aux humains. C’est le cas du virus Ebola, qui ensuite peut aussi se transmettre d’humain à humain. Il en va de même des virus Zika ou de la dengue, qui sont transmis à l’humain par des oiseaux via des moustiques, mais qui ne se propagent presque jamais d’humain à humain.

Certains agents pathogènes peuvent être inactifs pendant quelque temps à l’intérieur de l’organisme humain, du moins en apparence. Par exemple, les virus de l’herpès se cachent dans les cellules nerveuses et le virus VIH va même jusqu’à se dissimuler dans le patrimoine génétique de nos cellules.

  • Les virus transforment les cellules de personnes ou d’animaux en usines à virus et détruisent les cellules hôtes.
  • L’enveloppe membranaire de nombreux virus peut être détruite en se lavant les mains avec du savon ou en utilisant un désinfectant pour les mains.
  • La durée de contagion des particules virales à l’extérieur de l’hôte dépend étroitement de l’agent pathogène, mais également de facteurs tels que l’humidité de l’air ou la surface sur laquelle elles se trouvent.
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