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Des parfums messagers

Enfants et jardinage En plus d'attirer les insectes, les odeurs des végétaux leur permettent de se défendre.

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Getty Images, SP
18 avril 2016

Une senteur non seulement agréable mais aussi utile.


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Les effluves des végétaux ont différentes fonctions, qui ne doivent rien au hasard. Les plantes odorantes produisent des molécules chimiques, qui vont dans l'air. Elles ne sont pas utiles à leur fonctionnement interne: elles agissent uniquement comme des signaux, liés à la reproduction et à l'autodéfense.
L'abeille, le papillon et la mouche visitent les fleurs en fonction de leur couleur et de leur forme, mais pas seulement: «Leur odeur attirent aussi les pollinisateurs. Les insectes la repèrent grâce aux capteurs de leurs antennes. Elle les renseigne sur le type de fleur dont il s'agit», explique Sergio Rasmann, professeur de biologie à l'Université de Neuchâtel. Avec l'odeur de ses fleurs, une plante assure donc sa fécondation, par le transport des pollens que viennent butiner les insectes.

Signaux de détresse

Et que dire de l'odeur qui se dégage d'une feuille lorsqu'on la coupe? «En libérant des molécules dans l'atmosphère à ce moment-là, la plante envoie des signaux de détresse», précise le scientifique. C'est sa manière de se défendre contre l'ennemi: «Prenons l'exemple typique d'une chenille qui mange une feuille. Attirés par l'odeur dégagée par la plante, des insectes viennent parasiter la chenille.»
La nature étant décidément bien faite, un type d'odeur a une influence directe sur le goût. Si une plante pue, cela signifie dans la plupart des cas qu'elle n'est pas bonne à manger. Finauds, les herbivores ne tombent pas dans le piège et gardent leurs distances!

«Le jardin, quelle aventure!»

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